A medida que revisamos los activos en el balance general de cualquier empresa, el primer título que encontramos es el activo corriente. Los activos corrientes son efectivo y otros activos que se utilizarán o se convertirán en efectivo dentro de un ciclo operativo o un año, el que sea más largo. Un ciclo operativo es el tiempo que tarda una empresa en pasar de una posición de efectivo a efectivo. Más específicamente, es ese período de tiempo desde que una empresa compra inventario hasta que recibe efectivo de una venta.

Las cuentas por cobrar, quizás sorprendentemente, no necesariamente muestran lo que los clientes nos deben. Lo que sí muestra es cuánto esperamos recibir de ellos. La fea verdad es que no todos los que compran a crédito pagan. Si la mayor parte de nuestras ventas son a crédito y si tenemos un historial de tener, digamos, el 2 por ciento de nuestras ventas no cobradas, debemos reflejar ese hecho reduciendo la cantidad de cuentas por cobrar se muestra en el balance general. Parte de la deuda que se nos debe simplemente no se va a recibir.

El inventario se puede mostrar en diferentes cantidades dependiendo de si lo valoramos en base al primero en entrar, primero en salir (FIFO), último en entrar, primero en salir (LIFO) o promedio ponderado. La próxima vez que vaya al supermercado y compre un cartón de leche, piense en FIFO. La persona del stock siempre pone la leche más antigua al frente. No quieren que te entrometas comprando lo más reciente, lo más reciente comprado. Quieren que la primera leche comprada sea la primera leche vendida. Cuando pienses en LIFO, piensa en un barril de clavos. Cuando vayas a la ferretería, no vas a cavar hasta el fondo del barril para obtener las uñas más viejas. Con cautela tomarás un puñado de la parte superior. Es decir, los últimos puestos en el barril serán los primeros vendidos. La estación de servicio da una buena noción de promedio ponderado. Los diez galones que acaba de poner en el tanque de su automóvil no se pueden distinguir de otros diez galones en el inventario de la estación.

Cuando los contadores usan términos como FIFO, LIFO o promedio ponderado, solo están hablando del flujo de costos, no del flujo físico de bienes. El inventario real puede consistir en artículos recién comprados, pero llevar los costos del inventario que vino y se fue hace mucho tiempo. Un pescadero podría usar LIFO para valorar su inventario. Si realmente vendiera pescado por orden de llegada, el inventario restante podría ser bastante viejo. El uso de LIFO da como resultado que los costos más recientes del inventario se comparen con los ingresos actuales, una buena medida de ganancias. Sin embargo, en un período de inflación también da como resultado que la cantidad de inventario reportada en el balance sea antigua, posiblemente costos obsoletos. El uso de FIFO da como resultado todo lo contrario: la empresa comparará los costos anteriores con los ingresos actuales, lo que posiblemente podría distorsionar los ingresos. El balance general, sin embargo, informará los valores actuales. El uso de un promedio ponderado para valorar el inventario resulta en un promedio de los costos antiguos y nuevos en el inventario y el costo de los bienes vendidos.

Al concluir el activo como contador, descubrimos que no es solo la recaudación de efectivo sino que incluye muchos otros recursos lógicos. Los activos son los materiales de los que depende en gran medida una organización. Podemos suponer que son el valor real de la empresa.

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